mardi 14 mai 2013

Le long chemin d'A.J Klein jusqu'à la NFL.



Après avoir été sélectionné lors du 5e tour par les Carolina Panthers, le Linebacker de l'université d'Iowa State AJ Klein est allé accompagné de sa famille et de ses amis au restaurant "Tanners Grill and Bar" situé à Kimberly, sa ville natale dans le Wisconsin. Le restaurant était le même que celui ou Klein et ses coéquipiers de Lycée se rendait après les matchs du vendredi soir au cours de leurs deux saisons qui les virent remporter le championnat de l’État. C'est précisément dans cet endroit très simple que l'ancien Linebacker des Cyclones d'Iowa State voulait aller quatre ans plus tard afin de remercier ses nombreux fans. "Je représente avec fierté cette petite ville de Kimberly" a déclaré Klein. "Je suis seulement le troisième gars de mon lycée qui rejoint la NFL. Toute la ville entière est très fiere de cela". Issu de cette petite bourgade de moins de 7000 habitants, Klein a été négligé par la plupart des gros programmes NCAA à sa sortie du Lycée et durant le 5e tour de cette dernière Draft, le Staff des Panthers fut également très surpris de le voir tomber jusqu'au cinquième tour. Désormais dans le roster des 90 joueurs des Panths, il envisage de se faire sa place et il a commencé ce week-end lors du Rookie Camp organisé par sa nouvelle équipe. Klein était l'un des cinq sélections des Panthers présent ce weekend aux côtés de 54 autres joueurs en lice pour une place dans le roster pour les prochains Training Camps. La capacité de Klein à jouer aux trois positions de Linebacker, ainsi que son expérience en tant que joueur des unités spéciales devrait lui permettre de contribuer immédiatement cette année dans la Défense de Caroline. "Je veux jouer vraiment jouer sur les équipes spéciales. Je veux être sur le terrain et je pense que c'est mon billet pour y entrer au début" a déclaré le joueur de 21 ans. "C'est une manière de démontrer ma polyvalence et de me rendre indispensable à l'équipe". Le Head Coach Ron Rivera a déclaré que Klein serait d'abord et avant tout, utilisé comme profondeur au poste de Linebacker, juste derrière le trio de Starter composé de Luke Kuechly, Jon Beason et Thomas Davis. Ron Rivera a également indiqué avoir remarqué ce weekend que Klein semblait s'être adapté plus facilement que prévu. "Nous avons vraiment l'impression que c'était un choix de valeur. Nous estimons que nos deux derniers choix (Klein et le RB Kenjon Barner) étaient des choix de grandes valeur. Ils ont tous deux effectué de bonnes carrières NCAA. Des gars comme ça ne pourront peut être pas devenir des superstars, mais ils seront certainement des grands contributeurs pour l'équipe". Intégrer un jour les rangs d'une équipe NFL était un rêve lointain pour Klein lorsqu'il était encore à Kimberly. A sa sortie du Lycée, il ne reçu que 4 offres de bourses d'études provenant des petites universités du Wyoming, Northern Illinois, Western Michigan et enfin Iowa State. "Je n'ai pas connu d'exposition précoce" a déclaré Klein. "Ne pas recevoir de bourses de grosses écoles m'a donné encore plus de motivation pour bien faire. Je voulais vraiment prouver quelque chose et je pense que je l'ai fait à Iowa State". Nommé Co-"Joueur défensif de l'année" dans la Big 12 lors de son année junior, il a terminé sa carrière universitaire avec 361 plaquages, dont 117 lors de chacune de ses deux dernières saisons. Troisième joueurs de Kimberly ayant réussi à rejoindre les rangs de la NFL, il suit les pas de Matt Vandenboom qui joua deux saisons avec les Bills de Buffalo dans les années 1980 en tant que Defensive Back et Mike Verstegen qui évolua comme Offensive Lineman pour les Saints et les Rams au milieu des années 1990. Très honoré de faire partie de ce groupe, il a déclaré vouloir apprendre aux cotés des Linebackers vétérans des Panthers et surtout auprés du Rookie Défensif 2012, Luke Kuechly. "C'est évident. Ils ont une certaine expérience et ils savent de quoi ils parlent. Je vais tout faire pour saisir ma chance en m'accrochant à l'un d'eux lors des camp d'entraînement afin d'apprendre le maximum. Je vais essayer de trouver ma place dans cette équipe, que ce soit en défense ou sur les unités spéciales. Ce n'est pas grave. Je veux juste gagner ma place".


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